Bixa orellana

Bixa orellana

Las semillas de achiote son de color rojo ladrillo, tienen forma triangular y miden aproximadamente 3-5 mm. Tienen un aroma ligeramente picante, con un toque de nuez moscada y su sabor es ligeramente dulce y picante.

Kare-kare: Rabo de Buey en salsa de maní

Se utiliza como especia y como colorante. En Occidente se utiliza para colorear productos de confitería, la mantequilla, pescados ahumados y quesos como el Cheshire, Leicester, Edam y Münster. Como colorante natural también se utiliza en productos cosméticos y de fabricación textil. Proporciona un aspecto brillante y exótico para muchos tipos de platos. Los indios mayas de América Central utilizaban el tinte brillante como pintura corporal cuando se preparaban para ir a la guerra.

La planta es un arbusto autóctono del Caribe y América Central, con hojas brillantes en forma de corazón y a veces con venas rojizas. Su atractiva flor se hizo popular como planta ornamental en los jardines coloniales. La cápsula del fruto tiene forma de corazón, con hendiduras opuestas y espinas rojas. Cuando están maduros, la cápsula se divide por la mitad para revelar hasta cincuenta semillas encerradas en una pulpa roja. La pulpa se usa en muchos productos de tinte comercial.

La Bixa orellana se cultiva comercialmente para productos colorantes y por sus semillas como especia. Requiere de un ambiente tropical en un suelo arcilloso a altitudes inferiores a 1.000 m. Se siembra a partir de semillas o por esquejes. Los frutos maduros se recogen y se maceran en agua. El tinte se asienta, se recoge y se seca en bloques; las semillas se separan y se lavan.

El árbol ha sido introducido en las zonas tropicales de todo el mundo; sin embargo, la principal zona productora se encuentra aún en América del Sur (Perú, Brasil). Entre los países asiáticos, la India, Sri Lanka y Filipinas tiene una producción a pequeña escala; en otros países tropicales, se usa principalmente como planta ornamental.

El nombre científico de la especie, Orellana, se deriva del nombre de Francisco de Orellana (1511-1546), un explorador español del siglo XVI que tomó parte en varias expediciones al Nuevo Mundo, asegurándole colonias a la corona española. Junto con Francisco Pizarro, Orellana estuvo involucrado en la destrucción del Imperio de los Incas; en 1540, participó en otra expedición al mando de Gonzalo Pizarro. A raíz de los falsos rumores sobre la existencia de oro y árboles de canela, unos 2.000 españoles entraron en las selvas de Perú y Brasil, donde la mayoría de ellos perecieron. Orellana abandonó la expedición y se dirigió hacia el este, donde (más o menos por casualidad) descubrió el río Amazonas, lo que le ganó la muy inmerecida fama de científico.

País Nombre
Nombre científico Bixa orellana Fam Bixaceae
Español España achiote, achote; Venezuela Onoto, Vija; Argentina Urucu; Caribe bija, bijol, foucou
Inglés Achiote, Lipstick tree
Francés Rocou, Roucou, Achiote, Rocouyer
Alemán Annatto, Orleanstrauch
Italiano Annatto
Portugués Anato, Urucú, Açafroa-do-Brasil, Urucum
Hindú Latkhan, sendri
Tagalog Filipinas achuete, atsuwete
Chino (Mandarín) 胭脂樹 [yān zhī shù]

Usos Culinarios

Como se mencionó anteriormente, el achiote se utiliza para colorear quesos, productos de repostería, mantequillas y quesos. Se utiliza más ampliamente en el Caribe y América Latina, especialmente en Guatemala y México. En Venezuela se utiliza para colorear la masa de las hallacas. Las semillas también se asocian particularmente con la cocina filipina, como por ejemplo el kare-kare, un plato que consta de verduras y rabo de buey en estofado. Las semillas se pueden añadir directamente al líquido de cocción o pueden ser infundidas en agua caliente hasta que se obtenga el color deseado y luego éste se usa para colorear caldos o arroces. También es común freír las semillas en aceite durante unos minutos (en una sartén cubierta porque las semillas saltan al calentarse), luego se descartan las semillas y se utiliza el aceite. Usualmente se usa una cucharadita de semillas por cada 4 cucharadas de aceite. Las semillas deben mantenerse alejadas de la luz y en un recipiente hermético.

Propiedades Medicinales

En algunas regiones se utiliza para controlar la fiebre y para tratar la disentería y las enfermedades del riñón, aunque ahora sólo se usa como medio de contraste en preparaciones farmaceúticas, tales como ungüentos y emplastos. En la India, la pulpa se utiliza como repelente de insectos.

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